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Formigas gigantes provam que a evolução pode retroceder

O tamanho e a forma da cabeça de uma variedade de formigas-soldados da espécie tartaruga revelaram que a evolução pode ser reversível e progredir na direção oposta. Esses insetos que habitam árvores deslizam de um lado para com suas grandes cabeças, que elas também utilizam para bloquear as entradas de seus ninhos, atuando essencialmente como portas vivas selando perfeitamente as entradas.

Fonte: Futurity/Reprodução

Nem todas as cabeças dessa espécie de formiga têm o mesmo formato: algumas são redondas, outras são quadradas. Essa variedade de formatos de cabeças revela mais do que apenas uma das estranhas peculiaridades da natureza: também pode lançar luz sobre como as espécies evoluem para preencher nichos ecológicos. E essa evolução, de acordo com nova pesquisa publicada no PNAS (Proceedings of the National Academy of Science), pode ser reversível e, ocasionalmente, pode levar uma espécie a um estágio mais generalista.

"Geralmente, alguém poderia pensar que, uma vez que uma espécie é especializada, ela fica presa nesse nicho muito estreito, mas as formigas são um caso interessante de uma trajetória evolutiva muito dinâmica, com muitas idas e vindas" disse Daniel Kronauer, chefe do Laboratório de Evolução e Comportamento Social da Rockefeller.

Por que a evolução das formigas pode regredir?

Como muitos outros insetos sociais que vivem em colônias, as formigas se especializam em diferentes funções, desenvolvendo frequentemente características exageradas adequadas ao seu trabalho. Para as formigas soldados, esse processo resultou em cabeças grandes, de várias formas.

"Há uma enorme diferença quádrupla entre as cabeças de formigas maiores e menores, para ajudar as pessoas a imaginar isso, costumo dizer que as espécies menores podem sentar-se confortavelmente na cabeça das espécies maiores", diz Scott Powell, biólogo da Universidade George Washington e principal autor do novo estudo.

A forma e o tamanho da cabeça de uma formiga soldado são ditados pelo tipo de túnel que a espécie em questão ocupa. As formigas não cavam os túneis, mas passam por escavações de besouros. E como um túnel no fundo pode ser muito grande ou muito pequeno, diz Kronauer, as formigas rapidamente se diversificam para ocupá-lo.

Fonte: Freepik

A relação entre cabeças de formiga e túneis pode, portanto, oferecer uma visão única e clara da seleção natural. Os pesquisadores podem comparar facilmente uma característica, a circunferência da cabeça, com a característica ecológica à qual ela evoluiu para se adaptar: o tamanho da entrada de cada ninho.

Para examinar a jornada evolutiva, os pesquisadores agruparam 89 espécies de formigas com base em se os soldados da espécie tinham uma cabeça quadrada, cúpula, disco ou em forma de placa. Eles também incluíram um grupo de espécies de formigas que não têm soldados. Eles então examinaram as relações evolutivas entre esses grupos usando as informações genéticas das espécies, que haviam coletado anteriormente.

Se a evolução fosse um caminho unidirecional, as primeiras formigas que apareceram cerca de 45 milhões de anos atrás deveriam ter perdido completamente os soldados, depois evoluiriam gradualmente para a especialização, começando com soldados generalistas de cabeça quadrada, mesmo aqueles com cabeças de placa.

Mas a nova análise sugere que esse não era o caso. Em vez disso, o ancestral comum mais antigo que os pesquisadores poderiam rastrear provavelmente tinha uma cabeça quadrada. Esse ancestral passou a formar uma variedade de espécies, das quais eles não tinham soldados para outros com diferentes níveis de especialização. Em alguns casos, espécies mais especializadas inverteram a direção ao longo do tempo, evoluindo de volta para formas de cabeça mais generalistas.

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Fonte: Mega Curioso

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